Carnitina: las falsas promesas

Imagen de fisicoculturista. Anuncio de 1936.

Imagen de Velvet Tangerine (Flickr Creative Commons).

Tanto se ha promovido, que algunos atletas de veras creen que ingerir suplementos de carnitina los ayudará a quemar más grasa, ahorrar glucógeno y mejorar su rendimiento. Asimismo, hay personas que toman suplementos de carnitina con la esperanza de que les ayude a bajar de peso.

Pero, de acuerdo con los Institutos Nacionales de Salud (NIH) de los EUA, veinte años de investigaciones no han arrojado evidencia firme de que los suplementos de carnitina puedan mejorar el desempeño físico de sujetos saludables, en dosis que van de 2 a 6 gramos por día, administradas por entre 1 y 28 días.

Qué es

Carnitina es el nombre genérico de varios compuestos, entre ellos la L-carnitina, la acetil-L-carnitina y la propionil-L-carnitina. (La L se refiere al isómero levógiro de la sustancia, que es el biológicamente activo en nuestro organismo.) La carnitina tiene un papel importantísimo en el metabolismo energético y desempeña funciones como la protección de la estructura de las membranas celulares. Pero se considera un nutrimento no esencial por la sencilla razón de que, en la aplastante mayoría de los casos, el organismo humano saludable fabrica todos los días carnitina suficiente para satisfacer sus necesidades.

Los niños y adultos en buen estado de salud —dicen los NIH— no necesitan ingerir carnitina, pues el hígado y los riñones la producen en las cantidades requeridas a partir de los aminoácidos lisina y metionina. Además de esta biosíntesis endógena, un buen número de alimentos, como la carne o los lácteos, aportan carnitina, la cual se absorbe casi por completo en el intestino delgado.

En el organismo, la carnitina facilita el paso de los ácidos grasos de cadena larga a través de la membrana de la mitocondria a fin de que puedan oxidarse para producir energía. Los fabricantes de suplementos insinúan que si hay más carnitina disponible, se oxidará más grasa y habrá más energía; pero los estudios demuestran que no es así.

Carne cocinada

La carne y otros alimentos de origen animal son fuentes de carnitina. Unos 225 gramos de bistec de res (cocinado) contienen entre 60 y 160 miligramos de carntina. Una taza de leche contiene 8 miligramos. Foto: powerplantop (Flickr Creative Commons).

Por ejemplo, un estudio publicado en enero de 2007 en el European Journal of Applied Physiology mostró que complementar el ejercicio aeróbico con la ingesta de L-carnitina no mejora el desempeño en el ejercicio. Otro estudio, publicado en febrero de 2008 en el International Journal of Sport Nutrition and Exercise Metabolism mostró que ingerir hasta 3 g por día de glicina propionil-L-carnitina por ocho semanas, al mismo tiempo que los sujetos realizaban entrenamiento aeróbico, fue ineficaz para aumentar el contenido de carnitina en los músculos y no tuvo efecto significativo alguno en el desempeño aeróbico o anaeróbico.

Como lo resumen los expertos Jack H. Wilmore y David L. Costill en su libro Fisiología del esfuerzo y del deporte (Editorial Paidotribo, 2007), aunque la carnitina es importante en el metabolismo de los ácidos grasos, la mayoría de los estudios demuestra que la suplementación ni aumenta el almacenamiento de carnitina en los músculos ni mejora la oxidación de los ácidos grasos ni ahorra glucógeno ni retrasa la manifestación de la fatiga durante el ejercicio.

Riesgos

Por otro lado, en su literatura para los profesionales de la salud, los NIH advierten que, en dosis de aproximadamente 3 g por día, los suplementos de carnitina pueden provocar nausea, vómito, cólicos, diarrea y un “olor a pescado”. En personas que padecen uremia puede provocar debilidad muscular; también puede desencadenar ataques en personas propensas. Aparte de eso, las personas que toman suplementos que supuestamente mejorarán su rendimiento atlético o les ayudarán a bajar de peso deben saber que algunos de esos productos están contaminados con sustancias ilegales —por ejemplo, esteroides— que no se mencionan en la etiqueta. Las consecuencias de ingerirlos pueden ser muy dañinas.

Hay ciertos padecimientos, sí, en que la L-carnitina se usa como medicamento. Por ejemplo, la Administración de Alimentos y Drogas (FDA) de los Estados Unidos ha aprobado su uso para tratar la deficiencia de carnitina en pacientes sometidos a diálisis. Hay ciertos desórdenes funcionales que algunas autoridades médicas consideran que quizá resulte apropiado tratar, al menos en parte, con carnitina.

Pero usar la carnitina para combatir una deficiencia específica es algo muy diferente de su presunta eficacia como suplemento dietético. Y en caso de enfermedad, no hay que olvidar los riesgos de automedicarse. Para empezar, el diagnóstico lo tiene que establecer un profesional de la salud y, segundo, todo tratamiento médico se tiene que realizar, precisamente, bajo la dirección de un médico.

Referencias

Lee, J.K.; Lee, J.S.; Park, H.; Cha, Y.S.; Yoon, C.S.; Kim, C.K. (2007). Effect of L-carnitine supplementation and aerobic training on FABPc content and beta-HAD activity in human skeletal muscle. Eur J Appl Physiol. 99(2):193-9.

Smith, W.A.; Fry, A.C.; Tschume, L.C.; Bloomer, R.J. (2008). Effect of glycine propionyl-L-carnitine on aerobic and anaerobic exercise performance. Int J Sport Nutr Exerc Metab. 18(1):19-36.

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3 pensamientos en “Carnitina: las falsas promesas

  1. Quise seguir las referencias del texto y no dicen nada, sin embargo investigue y es cierto que la L-Carnitina no produce cambios en cuerpos sanos, osea…. en cuerpos sanos, pero se entiende que una persona obesa o con sobrepeso ya tiene una deficiencia o un trastorno en su metabolismo que no le permite quemar grasa de manera natural, si revisamos esta molécula se sintetiza a partir de 2 aminoácidos esenciales que son la lisina y la metionina y se sintetiza en el hígado, riñón y cerebro alojándose en la parte muscular fácilmente vemos que hay varios elementos de juicio y cualquiera de ellos en el entorno de su complejidad puede ser la causante de una deficiencia de CARNITINA que inmediatamente le lleva a acumular grasas causante de la reducción energética, le recomiendo que investigue mas sobre le tema y que lea estudios concluyente de esa manera podrá ser mas objetiva. http://www.vidaysalud.com/diccionario-de-remedios-y-tratamientos-naturales/l-carnitina/

    • Gracias por comentar. Lo invito a considerar lo siguiente:
      1. Todas las fuentes que cito en el artículo sustentan exactamente lo que ahí menciono: la mayoría de los estudios científicos de las últimas décadas revelan que en deportistas sanos la suplementación de carnitina ni aumenta el almacenamiento de carnitina en los músculos ni mejora la oxidación de los ácidos grasos ni ahorra glucógeno ni retrasa la manifestación de la fatiga durante el ejercicio.
      2. En cuanto a la obesidad, sabemos que sus causas son complejas y que en cada caso intervienen factores genéticos, epigenéticos y ambientales. Pero, como lo subrayan muchas autoridades en materia sanitaria, entre ellas la Organización Mundial de la Salud, la causa fundamental del sobrepeso y la obesidad es un desequilibrio energético: la diferencia entre calorías ingeridas y calorías gastadas. No hay base alguna para suponer que la causa primaria de la obesidad sea una deficiencia de carnitina que no le permita al individuo “quemar grasa de manera natural”. Tampoco hay bases para suponer que la suplementación de carnitina sea el remedio a la obesidad. Las personas con sobrepeso u obesidad deben consultar a un nutriólogo para que las evalúe y aconseje.
      3. Como lo menciono en el artículo, varias autoridades médicas consideran que ciertas deficiencias específicas se pueden atender, al menos en parte, con suplementación de carnitina. Pero, como lo refleja la información compilada en el sitio que usted mismo enlaza, en la aplastante mayoría de los casos de desórdenes para los que se ha considerado la posibilidad de usar carnitina como recurso terapéutico la evidencia científica es preliminar o dudosa, según la cataloga la propia persona que hizo la compilación. En todo caso, la conveniencia de usar o no carnitina en cada situación particular debe determinarla un médico calificado tras los estudios pertinentes.
      Saludos.

      • Hola Delia!

        Quería responder al punto 1 de tu respuesta. Hace poco leí este estudio de 2011 en el que a través de un estudio si se pudo incrementar los niveles de L Carnitina en el músculo, en concreto un 21% más.

        El estudio lo leí en http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/21224234 aquí se puede leer como hicieron el estudio, además es un estudio “doble ciego”. ¿Podría ser que el resto de estudios no fueran reveladores por que no duraban lo suficiente referente al tema de adelgazar? Muchos duraban un mes, quizá al más. Este duró 24 semanas. Si no me equivoco en la mayoría de estudios hechos para problemas cardíacos, duraron mínimo 1 año, otros como la fatiga crónica 2 meses, también para depresión leve en ancianos.

        La verdad, yo también tengo la misma idea que tú, pienso que se deben hacer más investigaciones, con un volumen mayor de voluntarios y controles específicos.

        Eso sí, la industria se ha aprovechado de su famoso eslogan “sirve para quemar grasas” durante mucho tiempo para enriquecerse sin ninguna base científica.

        1saludo!

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